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冥王星发现疑似云层:无助恢复冥王星行星地位

  冥王星发现疑似云层:无助恢复冥王星行星地位

  科学家又从“新视野”号探测器发回的一幅图片中取得重要发现,图片显示冥王星上似乎有云的存在。

  冥王星发现疑似云层:无助恢复冥王星行星地位

  如果冥王星上有云层,就意味着那里有一个活跃的循环,类似于地球上的水循环或土卫六上的甲烷循环。

  冥王星发现疑似云层:无助恢复冥王星行星地位

  去年七月份,美国宇航局“新视野”号探测器首次近距离飞越冥王星,并拍摄到了这颗矮行星的大气层。

  冥王星发现疑似云层:无助恢复冥王星行星地位

  “新视野”号探测器项目组科学家们目前无法确认这些是不是真正的云。物理学家认为,即使冥王星上确实存在云,这也不能说明冥王星可以回到行星的行列。

  冥王星发现疑似云层:无助恢复冥王星行星地位

  太阳系其它星球上的云层可以证明活跃循环的存在,如地球上的水循环和土卫六上的甲烷循环等。这幅艺术构想图显示,美国宇航局“惠更斯”号探测器漂浮于土卫六上的湖泊表面。

  据国外媒体报道,去年七月份,美国宇航局“新视野”号探测器首次近距离飞越冥王星。自此以后,该探测器发回了关于冥王星的大量图片,这些图片展现了冥王星上冰质山脉、巨型冰块、陨石坑以及积雪等景观。近日,科学家又从“新视野”号探测器发回的一幅图片中取得重要发现,图片显示冥王星上似乎有云的存在。这一发现再次激起了关于冥王星是否能够重回行星行列的争论,不过物理学家认为不可能。

  美国西南研究院科学家约翰-斯宾塞指出,图片显示似乎有一片云层出现于冥王星的表面。斯宾塞介绍说,“在史泼尼克平原东南方上空,笼罩着一层极其明亮的低海拔薄雾。而在图片右侧的科伦-马库拉地区上空,也有一片独立的薄云层。”“新视野”号探测器项目组科学家们目前无法确认这些是不是真正的云。约翰-霍普金斯大学应用物理实验室发言人表示,“目前阶段,项目组能够确认的是,这是冥王星的大气层(包括雾霭)非常复杂。科学家需要对其接下来的探测数据继续进行分析和讨论,这也是正常科学程序的一部分。一旦取得一致性成果,我们会尽快公布于美国宇航局和‘新视野’号项目组官方网站上。”

  如果冥王星上有云层,就意味着那里有一个活跃的循环,类似于地球上的水循环或土卫六上的甲烷循环。这一发现再一次激起了科学家对这颗矮行星的表面和大气层的兴趣。英国皇家天文学会主席马丁-巴斯托教授表示,“这是‘新视野’号飞越冥王星以来取得的又一令人振奋的发现成果,不过我认为还需要相当长时间去分析和认识我们所看到的事物。”巴斯托教授解释说,与地冥王星发现疑似云层:无助恢复冥王星行星地位球相比,冥王星的大气层要稀薄得多,因此这片可能是云层的事物究竟为何物,目前无法确定。“在地球大气层中,云层是由悬浮于大气中的水滴构成的。我们现在看到了类似的效果,但不是水,因为温度太低;或者,这是由于地表物质的排放而形成的云,因此我们可以看到一个地区比周围有更多的气体,看起来更不透明。”

  不过,物理学家认为,即使冥王星上存在某种活跃的循环,这也对改变它的身份毫无帮助,即无法据此将其重新划归行星行列。2006年,冥王星失去了行星的地位。国际天文学联合会将其降级为“矮行星”。当时,这一决定引起了极大争议,因为许多人仍坚持认为它应属于行星。不过,也有一些其它的已知类行星天体拥有活跃的循环,如土星最大的卫星土卫六。巴斯托教授表示,“我认为,这对冥王星行星地位的恢复毫无帮助,坚持恢复其地位的想法有误导之嫌。 ”冥王星是一颗类行星天体,但它只属于矮行星之列,因为在我们太阳系的外层区域有太多类似冥王星的天体。巴斯托教授解释说,“它们可能看起来很相似,只不过我们至今仍然无法访问它们,冥王星是首个发现的而已。”

  英国莱斯特大学物理与天文学系科学家利-弗莱特切尔博士表示,“如果这些云被证实是真的,这会让科学家着迷于太阳系数年时间。但是,它并不意味着冥王星能够摆脱缺少行星特征的困境。土卫六甚至表现出更多大气进程的复杂性,但它恰恰就是一颗迷人的类行星卫星。冥王星是柯伊伯带最大天体之一,这一状态并未有任何改变。”

  太阳系其它星球上的云层可以证明活跃循环的存在,如地球上的水循环和土卫六上的甲烷循环等。在某些地点形成云层,就等于告诉你空气在流动以及空气是如何与表面地形相互作用的事实。弗莱特切尔博士表示,“对于冥王星项目科学家来说,挑战就是明确这些事物的真正特征,它们的组成成分,它们是如何形成的,以及它们所处的位置究竟有何特别之处等问题。它们也许是云,但这并不能帮助冥王星由矮行星恢复为行星。”

  什么是行星?根据国际冥王星发现疑似云层:无助恢复冥王星行星地位天文学联合会的定义,一个宇宙天体必须要满足以下三个条件才可能被定义为行星。第一,它必须环绕恒星公转,而不是另一颗行星的卫星。第二,它必须要有足够的质量形成球体,有自身的引力。第三,它必须清除了自身轨道上的其它天体。最后一个也是冥王星失去行星地位的主要条件,因为它的轨道所在的柯伊伯带上有许多冰质岩石和天体。

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