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哈勃望远镜发现最遥远星系:距离至少134亿光年

  

  最近,科学家们便利用哈勃空间望远镜的强大观测能力发现了据信是迄今最为遥远的天体,这个婴儿星系距离地球至少134亿光年,当时的宇宙年龄仅有今天的3%左右。

  哈勃空间望远镜自从1990年发射入轨以来已经过去了26年之久,相信这个岁数比正在看这篇文章的很多读者的年龄还要大。但尽管“年事已高”,这台轨道实验室却仍在继续取得最新的发现。比如就在最近,科学家们便利用哈勃空间望远镜的强大观测能力发现了据信是迄今最为遥远的天体。

  欧洲空间局(ESA)的科学家们宣称他们首次观测到来自天体GN-z11的光芒,这是一个原始的婴儿星系,这些光是在宇宙大爆炸之后仅4亿年时发出的。

  这个婴儿星系距离地球至少134亿光年,而此次观测也让天文学家们有机会一窥大爆炸之后宇宙中诞生的最早一批星系。

  同时,这项发现也是向哈勃这台“长寿”的高性能轨道望远镜的致敬之作。哈勃空间望远镜,1990年由现在已经推移的美国“发现”号航天飞机搭载入轨。尽管每隔一段时间美国宇航局就会对其进行硬件升级,但按照现代技术标准来看,哈勃实际上已经可算是一个老古董了。

  在此之前,科学家们认为类似这样的遥远天体可能只能等待下一代的先进空间望远镜——比如即将发射的“詹姆斯·韦伯”空间望远镜升空之后才能观测到。

  有关这一发现的论文即将发表,第一作者,美国耶鲁大学的科学家帕斯卡尔·奥什(Pascal Oesch)表示:“我们大大回溯了时间,远超我们原先认为哈勃所能做到的极限。”他说:“我们成功地回溯时间,并测量了一个遥远星系的距离,其存在于宇宙年龄仅相当于今天3%的时期。”

  科学家们表示,尽管GN-z11星系极其遥远,但他们对于这项研究的准确性有着相当的把握。他们根据哈勃空间望远镜的广角相机3号获取的有关光谱数据开展了相关研究。

  科学家们相信GN-z11的距离比此前的最远天体记录保持着至少还要远大约1.5亿光年,在其所在的时期,宇宙中最早一批星系才刚开始形成。天文学家们认为,当我们所观测到的,来自GN-z11的光线从该星系发出时,这个星系内部的恒星新生速率是今天银河系相应速率的20倍以上——尽管相比之下这个星系的规模要比银河系还要小25倍。

  加州大学圣克鲁兹分校教授加斯·爱林沃斯(Garth Illingworth)表示:“这真是令人惊奇!在最早一批恒星开始形成之后仅仅大约2亿至3亿年后,就已经有如此大质量的星系出现了!”他说:“这要求其生长速度非常高,以极高的速度产生恒星,如此才可能在这么短的时间里形成一个质量相当于10亿倍太阳质量的星系。”

  相关研究人员表示他们将于近日在《天体物理学杂志》上发表相关研究论文,介绍有关细节。

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